Aprovechando las fuerzas detrás de la crisis del hipopótamo en Colombia

"Esto no se trata del pasado: los verdaderos problemas serán en el futuro.

Se trata de un riesgo ecológico, porque son animales de enorme tamaño con capacidad de cambiar el ecosistema". Esta advertencia, de un biólogo colombiano especializado en mamíferos acuáticos, es lo que me impulsó a investigar la historia del hipopótamo.


Estaba hablando con la Dra. Nataly Castelblanco, científica de la Universidad de Quintana Roo que a principios de este año escribió un estudio que destaca el peligro para la conservación que representa una población silvestre de hipopótamos para la vida silvestre colombiana. Me había comunicado con ella porque su estudio estaba ganando terreno y suscitando cierta controversia en los medios colombianos.


La historia de los hipopótamos es forraje habitual para los periodistas extranjeros en Colombia, especialmente porque fueron traídos a Colombia por Pablo Escobar, el famoso rey de la cocaína de Medellín, quien en la década de 1980 reinaba en el país. El control de Escobar del tráfico de cocaína desde Colombia, el mayor productor del mundo, hacia los Estados Unidos, el mercado más grande, lo hizo increíblemente rico, lo suficientemente rico como para comprar cuatro hipopótamos para su zoológico privado en Hacienda Nápoles, su extenso rancho a orillas del Magdalena. río en el centro de Colombia.


Cuando la policía finalmente alcanzó a Escobar en una agotadora lucha de cuatro años que se llevó a miles de víctimas, lucharon por encontrar hogares para la vida silvestre que había acumulado en Nápoles. La mayoría de los rinocerontes, cebras y jirafas fueron enviados a zoológicos de todo el país, pero los hipopótamos se quedaron. Casi tres décadas después, todavía están allí, alrededor de la Hacienda Nápoles y el río Magdalena.


Cuando se considera el legado de la guerra contra las drogas, el problema de los hipopótamos es realmente una gota en el balde, una rareza que tiene poca relación con el dolor que la cocaína infligió en este país.


Escobar podría estar muerto, pero la producción de cocaína está en su punto más alto . En lo que va de año, más de 40 líderes sociales han sido asesinados, a menudo en áreas disputadas por bandas de narcotraficantes. Las autoridades han intentado con poco éxito detener el baño de sangre o encontrar una solución a largo plazo a la guerra contra las drogas. La desigualdad económica, que empuja a los pequeños agricultores a cosechar coca y venderla a organizaciones criminales internacionales, se mantiene en medio de los cárteles de la droga que ganan millones cada año.


¿Por qué hablar de hipopótamos, con tanta tragedia humana?


Cuando le planteé esta pregunta a la Dra. Castelblanc, ella me instó a olvidar el pasado, olvidar el narco-folklore y el legado de Escobar. Realmente se trata del medio ambiente y de cómo una especie invasora puede cambiar un ecosistema, me dijo.


Quería saber más. Las especies invasoras —animales o plantas que se introducen en un área pero representan una amenaza para las especies autóctonas— se encuentran entre las cinco principales causas de pérdida de biodiversidad , una tendencia que se está acelerando, principalmente gracias a la actividad humana.


Rompiendo el ecosistema

Cada vez que se lleva una nueva semilla o planta de un continente a otro, amenaza el ecosistema nativo, a veces portando nuevas enfermedades, otras veces compitiendo con especies locales y expulsándolas de su entorno nativo. Según un estudio del Consejo Nacional de Investigación de EE. UU. , Las especies de plantas invasoras por sí solas le cuestan a la economía de EE. UU. Más de 100 mil millones de dólares al año, pero la pérdida de biodiversidad causada por estas invasiones es incalculable.


A menudo, se necesitan décadas para que una especie invasora cause daños y la gran mayoría de estas especies son plantas pequeñas o bacterias, como Cryphonectria parasitica, que prácticamente arrasó los bosques de castaños de la costa este en el siglo XX. Eso hace que sea muy difícil obtener cualquier urgencia en el caso de, digamos, un hongo silencioso que destruye bosques habitados.


Pero los hipopótamos son más fáciles de detectar. Son animales enormes y ruidosos visibles desde el aire. Matan a más humanos que cualquier otro animal africano. Y dado su tamaño, con un peso de hasta tres toneladas, también impactan los paisajes circundantes de inmediato. Su presencia afecta los recursos hídricos alrededor de Nápoles, impulsando la proliferación de algas y disminuyendo el oxígeno en los lagos y estanques circundantes.


Habiendo habitado Colombia por menos de treinta años, la presencia de hipopótamos ya ha pasado factura. De los cuatro animales originales que Escobar trajo a Nápoles en la década de 1980, brotó una población salvaje de casi un centenar. Eso se debe en parte a que Colombia es, desde el punto de vista de un hipopótamo, un paraíso en la Tierra: mucha agua y pasto para pastar y, en relación con la sabana africana, no hay depredadores. Si no se controla, podría haber hasta 7.000 hipopótamos en Colombia para 2060.


No hay soluciones claras, dada la afinidad local por los hipopótamos y la prohibición estatal de cazarlos. Los hipopótamos colombianos son una advertencia sobre lo que sucede cuando los humanos trasladan una especie de un continente a otro sin considerar las consecuencias. Es un problema que va más allá de las repercusiones de la guerra contra las drogas en Colombia, y se refiere a una cuestión urgente del globalismo del siglo XXI: cómo las acciones de un hombre pueden crear una profunda calamidad ambiental en una generación.


¿Qué se puede hacer? Mira el episodio GoThere para averiguarlo.

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