La última arma de China contra Taiwán: la draga de arena ¿Es Taiwán el siguiente objetivo de China?


Banderas taiwanesas ondean en barcos de la guardia costera en un puerto de la isla de Nangan

A BORDO DEL BUQUE DE GUARDIA COSTERA DE TAIWÁN PP-10062, Mar de China Oriental (Reuters) - El comandante de la guardia costera de Taiwán, Lin Chie-ming, está en la primera línea de un nuevo tipo de guerra que China está librando contra Taiwán. ¿El arma de China? Arena.


En una fría mañana de fines de enero, Lin, vestido con un uniforme naranja, se paró en la cubierta ondulante de su bote mientras patrullaba en aguas agitadas frente a las islas Matsu administradas por Taiwán. A pocos kilómetros de distancia, la costa china era apenas visible desde el barco de Lin. Estaba atento a los barcos chinos de dragado de arena que invaden las aguas controladas por Taiwán



El objetivo chino, dicen los funcionarios taiwaneses: presionar a Taiwán atando las defensas navales de la democracia de la isla y socavando los medios de vida de los residentes de Matsu.



A la media hora de haber comenzado la patrulla, la tripulación de nueve hombres de Lin divisó dos dragas de 3.000 toneladas, empequeñeciendo su embarcación de 100 toneladas. Estacionadas a las afueras de las aguas de Taiwán, ninguna de las dragas mostraba claramente sus nombres, lo que dificultaba que un miembro de la tripulación los identificara mientras miraba a través de binoculares.


Al ver el bote de Lin, armado con dos cañones de agua y una ametralladora, las dragas rápidamente levaron anclas y se dirigieron de regreso hacia la costa china.


"Creen que esta área es parte del territorio de China", dijo Lin, refiriéndose a las dragas chinas que han estado invadiendo las aguas de Matsu. "Por lo general, se van después de que los ahuyentamos, pero regresan después de que nos vamos.


Upon spotting Lin's boat, armed with two water cannons and a machine gun, the dredgers quickly pulled up anchor and headed back toward the Chinese coast.



"Creen que esta área es parte del territorio de China", dijo Lin, refiriéndose a las dragas chinas que han estado invadiendo las aguas de Matsu. "Por lo general, se van después de que los llevamos, pero regresan después de que nos vamos".



El dragado de arena es un arma que China está usando contra Taiwán en una campaña de la llamada guerra de la zona gris, que implica el uso de tácticas irregulares para agotar a un enemigo sin recurrir realmente al combate abierto. Desde junio del año pasado, las dragas chinas han estado pululando alrededor de las islas Matsu, echando anclas y recogiendo grandes cantidades de arena del lecho oceánico para proyectos de construcción en China.



La estratagema está gravando a la Administración de la Guardia Costera de Taiwán, administrada por civiles, que ahora está realizando patrullas las 24 horas en un esfuerzo por repeler a los barcos chinos. Los funcionarios taiwaneses y los residentes de Matsu dicen que las incursiones de dragado han tenido otros impactos corrosivos:



 alteraron la economía local, dañaron los cables de comunicación submarinos e intimidaron a los residentes y turistas a las islas. Los funcionarios locales también temen que el dragado esté destruyendo la vida marina cercana.


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Además de Matsu, donde viven 13.300 personas, la guardia costera dice que China también ha estado dragando en las aguas poco profundas cerca de la línea media del Estrecho de Taiwán, que durante mucho tiempo ha servido como un amortiguador no oficial que separa a China de Taiwán.





El año pasado, Taiwán expulsó a casi 4.000 dragas de arena y embarcaciones transportadoras de arena chinas de las aguas bajo su control, la mayoría de ellas en el área cercana a la línea media, según la guardia costera de Taiwán. Eso es un salto del 560% sobre los 600 buques chinos que fueron repelidos en todo 2019.



La Oficina de Asuntos de Taiwán de China dijo en un comunicado a Reuters que las afirmaciones de Taiwán de que Beijing está permitiendo que los barcos de dragado de arena se involucren en "operaciones ilegales" cerca de Matsu y la línea media son infundadas. La oficina dijo que ha tomado medidas para detener el dragado ilegal de arena, sin dar más detalles.


La oficina también dijo que Taiwán es "una parte inseparable de China". Las autoridades taiwanesas, alegó, están utilizando sus reclamos de control sobre las aguas cercanas a las islas para "detener a los barcos en tierra firme e incluso recurrir a medios peligrosos y violentos en su trato a las tripulaciones de tierra firme".


Cuando se le preguntó sobre las acciones de la zona gris de China, el Consejo de Asuntos del Continente de Taiwán, que supervisa la política hacia China, dijo que el Partido Comunista Chino estaba participando en "acoso" con el objetivo de presionar a Taiwán. El consejo dijo que el gobierno había aumentado recientemente las sanciones por dragado ilegal en sus aguas.


El Ministerio de Defensa Nacional de Taiwán no respondió a las preguntas.


El presidente chino, Xi Jinping, no ha descartado el uso de la fuerza para someter a Taiwán. Si tiene éxito, mediante tácticas de la zona gris o una guerra directa, socavaría drásticamente las décadas de dominio estratégico de Estados Unidos en la región de Asia y el Pacífico e impulsaría a China hacia la preeminencia en el área.


Las islas Matsu están a casi una hora en avión desde Taipei. Son uno de los pocos grupos de islas cercanas a la costa de China que Taiwán ha gobernado desde 1949, cuando el derrotado gobierno de la República de China, bajo Chiang Kai-shek, huyó a Taiwán después de perder la guerra civil china.

 


 Los grupos de islas Matsu, Kinmen y Pratas se encuentran a varios cientos de kilómetros de la parte continental de Taiwán. Su aislamiento y su presencia militar taiwanesa muy reducida desde el final de la Guerra Fría los haría muy vulnerables a un ataque chino.


Matsu está a solo nueve kilómetros de la costa china en el punto más cercano. La isla tiene un total de nueve barcos guardacostas, que van desde 10 a 100 toneladas. Algunos días, dijeron funcionarios del gobierno, la guardia costera se ha enfrentado a cientos de embarcaciones chinas, que varían en tamaño de 1.000 a 3.000 toneladas, en y alrededor de las aguas de la isla. Taiwán dice que esas aguas se extienden a seis kilómetros de la costa aquí. China no reconoce oficialmente ningún reclamo de soberanía por parte de Taiwán.


En un momento del año pasado, más de 200 barcos chinos de transporte y dragado de arena fueron vistos operando al sur de Nangan, el principal islote de Matsu, dijeron a Reuters tres funcionarios taiwaneses. Lin, el comandante de la guardia costera, recuerda una escena similar que se desarrolló la mañana del 25 de octubre, cuando él y sus colegas se encontraron con una armada de aproximadamente 100 barcos chinos. Ese día, dijo, su equipo expulsó a siete barcos chinos que rompieron las aguas de Matsu.


"La gente estaba asustada por la escena", dijo, refiriéndose a los residentes locales. "Estaban especulando sobre el propósito de los barcos en tierra firme y si representarían una amenaza para la seguridad de la región de Matsu".


BARCOS NUEVOS


En algunos enfrentamientos, la guardia costera de Taiwán ha rociado con cañones de agua de alta potencia a los barcos chinos en un intento de ahuyentarlos. El año pasado, Taiwán confiscó cuatro embarcaciones chinas y detuvo a 37 tripulantes, según la guardia costera. Diez de los detenidos recibieron condenas de seis a siete meses de prisión.


 


 Los otros todavía están en juicio, dijo la guardia costera.


Taiwán está reforzando su guardia costera, en parte como respuesta a la amenaza del dragado. El año pasado, la presidenta Tsai Ing-wen puso en servicio el primero de una nueva clase de buque guardacostas, basado en el diseño de un "asesino de portaaviones", un barco de misiles para la marina.


Más de 100 nuevos barcos de la guardia costera se construirán en la próxima década, dijo Tsai en diciembre, prometiendo aplicar una ofensiva "sin piedad" contra el dragado chino en aguas de Taiwán. Mientras tanto, se enviaron lanchas patrulleras más grandes para reforzar temporalmente a la guardia costera en Matsu, cuyos 117 miembros ahora están realizando patrullas de 24 horas.


La cantidad de dragas de arena frente a la costa de Matsu disminuyó significativamente a fines del año pasado, ya que el clima invernal trajo mares más agitados que dificultan el dragado. Cuando cambien las estaciones y los mares estén más tranquilos, los residentes locales temen que las dragas vuelvan.


Desde finales de la década de 1950 hasta finales de la de 1970, las fuerzas chinas bombardearon ocasionalmente las islas Matsu con proyectiles de artillería. Los vestigios de esa época aún son visibles en todo el grupo de islas, desde viejos túneles antiaéreos hasta lemas anticomunistas que se exhiben en los escarpados acantilados de la isla Nangan.


Hoy, Matsu es un destino turístico popular. Sus pintorescas casas de piedra antigua se han convertido en elegantes casas de huéspedes.


Pero los lugareños dicen que las tácticas de dragado de China están dañando sus medios de vida. Chen Kuo-chiang, que dirige un restaurante de mariscos en Nangan, dice que el dragado ha provocado una disminución drástica en la cantidad de peces que captura en la isla. Hace tres años, enganchaba una docena al día con su caña, dijo Chen, de 39 años, mientras pescaba en unas rocas en un puerto de Nangan. 


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